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Los estudiantes con discapacidades que
están aprendiendo inglés

Por Janet Vohs, Directora de Publicaciones
Centro de Información y Recursos para Padres de Massachusetts (Mass PIRC)

Educación de alta calidad para todos
En los Estados Unidos, todos los estudiantes tienen derecho a una educación de alta calidad. Las leyes federales y estatales reconocen la importancia de educar a los niños con necesidades especiales en las mismas aulas que sus compañeros. Esta práctica se conoce comúnmente como “inclusión”. La Ley Federal de Educación para Personas con Discapacidades (Individuals with Disabilities Education Act o IDEA) cita las conclusiones de más de 30 años de investigación que muestran que los estudiantes con discapacidades que participan en las aulas de educación general —con apoyos apropiados de educación especial, idioma y adaptaciones — mejoran de forma impresionante su rendimiento. Por lo tanto, la inclusión se ha convertido en sinónimo de una educación “de alta calidad”.

Al actualizar la ley IDEA en 2004, el Congreso encontró que la educación de los estudiantes con discapacidades había sido frenada por las “bajas expectativas”, que ocurrían porque a menudo eran colocados en aulas separadas, donde no tenían la oportunidad de aprender lo mismo que sus compañeros. Actualmente, las expectativas para los estudiantes con discapacidades que están aprendiendo inglés suelen ser bajas, además de ser segregados y de tener pocas oportunidades para aprender el contenido académico.

¿Qué es la inclusión?
Inclusión no sólo significa aprender en las aulas generales. También se refiere a la sensación de pertenecer a una comunidad escolar y de ser valorado igual que los demás. Los estudiantes que son “incluidos”:

  • Participan en clases de educación general apropiadas para su edad con acceso a los ambientes y las rutinas de la escuela.

  • Tienen oportunidades de interacción social y de establecer relaciones con sus compañeros.

  • Participan de forma significativa en el plan general de estudios en todo lo posible, con los apoyos y servicios que necesitan para progresar.

  • Deben cumplir las mismas normas académicas altas que Massachusetts ha fijado para todos los niños.
Las escuelas con antecedentes comprobados de éxito en la educación de los estudiantes con discapacidades que están aprendiendo inglés, ofrecen un ambiente de pertenencia y apoyo académico en el que todos pueden aprender.

Retos que enfrentan los estudiantes que están aprendiendo inglés
Las familias de los estudiantes que además de tener discapacidades están aprendiendo inglés suelen afrontar retos formidables al tratar de asegurar que sus niños reciban una educación inclusiva y de alta calidad. Generalmente no conocen bien el sistema escolar estadounidense o no dominan el inglés. Una dificultad especialmente importante es la identificación incorrecta de estos estudiantes.

Según Joseph Dow, de la Oficina de Adquisición del Lenguaje y Desempeño Académico del Departamento de Educación Primaria y Secundaria de Massachusetts, en nuestro estado esta falla tiene dos caras, o bien las discapacidades pasan desapercibidas, o se interpreta que como los niños no dominan el idioma, están discapacitados. Puede haber estudiantes que necesitan educación especial y no la consiguen porque su distrito escolar no cuenta con el especialista necesario en el idioma del niño —por ejemplo, un psicólogo. O puede haber niños que necesitan ayuda para aprender inglés, pero el distrito no tiene los recursos y terminan por ser enviados a recibir educación especial. Los estudiantes que están aprendiendo inglés con rendimiento escolar pobre también pueden ser identificados erróneamente como candidatos para la educación especial porque su idioma y sus diferencias culturales se interpretan como una discapacidad.

Una vez que se ha determinado que un estudiante está aprendiendo inglés y tiene una discapacidad, la dificultad principal suele ser el acceso al contenido académico al nivel de su grado. Al no poder estar en el aula de educación general, es difícil acceder al plan general de estudios. Se debe lograr un equilibrio entre aprender inglés y las diferentes materias académicas. Y ese equilibrio se suele lograr en forma óptima en el aula de educación general.

Los padres son juegan un papel fundamental
Dada la gran diversidad que hay entre los estudiantes con discapacidades que están aprendiendo inglés, los padres juegan un papel fundamental porque pueden aportar información sobre la cultura y las dificultades de sus hijos con el idioma, así como sobre sus fortalezas y necesidades. Los padres necesitan un gran valor para pedir el apoyo que les hace falta con el inglés, para poder mantenerse en contacto con los maestros y participar en las reuniones del equipo a cargo del plan educativo individualizado (IEP). Las escuelas deben ofrecer traductores según sea necesario para responder a las necesidades de comunicación de las familias.

Mass PIRC tiene dos publicaciones, “Los aprendices de inglés y las evaluaciones estatales” (English Language Learners and State Assessments) y “Derechos de los estudiantes que están aprendiendo inglés” (Rights of English Language Learners); ambas están disponibles en inglés, español y portugués. Para pedir copias, recursos adicionales o para aprender más sobre los derechos de los aprendices de inglés, llame a Mass PIRC al 1-877-471-0980.