Newsline Volume 32, Number 4

Los estudiantes de escuelas privadas pueden
tener derecho a recibir educación especial y
servicios relacionados

Por Melanie Riccobene Jarboe, Esquire

Según las leyes estatales y federales, si un estudiante no está teniendo éxito en el plan general de estudios a causa de una discapacidad, tiene derecho a recibir la educación especial y los servicios relacionados que sean necesarios para poder acceder al plan de estudios y lograr un progreso real. La Ley de Educación para Personas con Discapacidades ("Individuals with Disabilities Education Act", IDEA) exige que las escuelas públicas ofrezcan servicios para permitir que los alumnos puedan progresar, pero no requiere que las escuelas privadas provean ningún servicio. Como resultado, muchos padres creen que la única forma de que sus niños reciban servicios importantes es mandarlos a una escuela pública. Sin embargo, esto no es siempre así. En Massachusetts, los distritos escolares públicos deben prestar determinados servicios y protecciones a los alumnos elegibles aunque asistan a clases regulares en escuelas privadas. (El tema de los estudiantes cuyos padres buscan financiamiento para la matrícula escolar de la educación especial privada excede el alcance de este artículo.)

Segúna la ley de Massachusetts y la Ley IDEA, los distritos escolares deben evaluar a los estudiantes sospechados de necesitar servicios, y deben determinar su elegibilidad. Según la ley de Massachusetts, el distrito debe proponer un plan educativo individualizado y debe ofrecer educación especial y servicios relacionados a todos los estudiantes elegibles que residan en el distrito, incluso a los que asisten a escuelas privadas. Todos los estudiantes elegibles que residen en Massachusetts tienen derecho individual a un plan educativo individualizado, que deben estar diseñado para satisfacer sus necesidades personales y para darles una auténtica oportunidad de participar en el programa de educación especial de la escuela pública. Los servicios provistos a los estudiantes de escuelas privadas deben ser comparables a los que reciben los estudiantes de escuelas públicas en cuanto a calidad, alcance y oportunidades de participación. En caso de desacuerdo sobre la elegibilidad o los servicios, los estudiantes de Massachusetts pueden acceder al sistema de proceso debido del estado a través de la Oficina de Apelaciones de Educación Especial (Bureau of Special Education Appeals, BSEA)¹.

Si la escuela privada del estudiante está fuera de su distrito escolar local, éste debe hacer esfuerzos razonables por ofrecer servicios en o cerca de la escuela privada. Según el Departamento de Educación Primaria y Secundaria de Massachusetts (Massachusetts Department of Elementary and Secondary Education, DESE), los servicios provistos con fondos estatales o locales deben proveerse en un sitio público o neutral (no en un colegio privado). Si se utilizan fondos federales, sin embargo, los servicios pueden ocurrir en la escuela privada. Los distritos escolares pueden contratar a otros proveedores, por ejemplo, a agencias privadas o al distrito escolar público de la comunidad donde el estudiante asiste a la escuela, para que provean los servicios.

Los distritos escolares deben proporcionar transporte entre la escuela privada y el lugar de los servicios de educación especial, si el transporte es necesario para que el estudiante pueda beneficiarse de la educación especial. Por lo tanto, se puede requerir que el distrito provea transporte si ofrece educación especial o servicios relacionados en un lugar diferente de la escuela privada del estudiante. Algunos de los factores que influyen en la obligación del distrito de ofrecer transporte son la edad del estudiante, la distancia que debe viajar, el tipo de zona que debe atravesar, el acceso a ayuda en el camino y la disponibilidad de transporte público. El distrito escolar también puede tener que proveer transporte hacia o desde el hogar del estudiante, dependiendo del horario de los servicios. Para información más detallada sobre las obligaciones de transporte, ver Weymouth Public Schools, BSEA n.o 11-2663 (19 de enero de 2011).

Todos los residentes elegibles de Massachusetts pueden recibir servicios de educación especial con fondos públicos aun si asisten a una escuela afiliada a una religión. La Corte Suprema de los EE.UU. ha sostenido que la Primera Enmienda permite la utilización de fondos públicos para apoyar la asistencia de estudiantes a escuelas religiosas porque los fondos públicos destinados a educación especial no ayudan a la escuela como institución sino al estudiante como individuo. A nivel estatal, la interpretación del Departamento de Educación Primaria y Secundaria de las leyes estatales sobre la ubicación de los servicios provistos con fondos del estado (como se menciona anteriormente) no distingue entre escuelas privadas sectarias y no sectarias. El hecho de que un niño asista a una escuela sectaria no afecta la obligación del distrito de ofrecer servicios.

Si usted sospecha que su niño puede necesitar educación especial o servicios relacionados, comuníquese con su distrito escolar local aunque esté inscrito en una escuela privada. Explique la naturaleza de las dificultades de su niño en la escuela y pida que el distrito haga una evaluación en todas las esferas de la presunta discapacidad. Asegúrese de firmar un formulario de consentimiento para la evaluación solicitada para que empiece se empiece a contar el período en que el distrito debe completar la tarea. Aunque ley estatal confiere beneficios a los estudiantes elegibles de Massachusetts, pueden surgir y a menudo surgen controversias entre los padres y los distritos escolares con respecto al tipo, el alcance y la ubicación de la educación especial y los servicios relacionados de un estudiante. Para más orientación, favor de leer la información del Departamento de Educación Primaria y Secundaria en http://www.doe.mass.edu/sped/advisories/07_2.html.

¹ La Ley Federal regula las obligaciones de los distritos de Massachusetts con los residentes de otros estados que asisten a escuelas privadas aquí. Mientras que ley de Massachusetts ofrece a los habitantes del estado tanto un derecho individual a los servicios como acceso a mecanismos de resolución de conflictos, las leyes federales no ofrecen una protección similar a los no residentes. Los no residentes que asisten a una escuela en Massachusetts no tienen un derecho individual a los servicios, y pueden acceder a mecanismos de resolución de conflictos sólo en casos muy limitados.

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Melanie Riccobene Jarboe es socia en la firma Kotin, Crabtree, and Strong, LLP, un bufete de abogados de Boston, Massachusetts. Se especializa, con varios colegas, en las leyes de educación especial y discapacidad. Se le puede escribir a kcs@kcslegal.com.
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