Newsline Volume 33, Number 4

La Disciplina Escolar y la Ley1

Por Sherry L. Rajaniemi-Gregg, Esquire y Daniel T.S. Heffernan, Esquire

La disciplina escolar es un tema importante en la vida de muchos estudiantes con discapacidades. A veces, el alumno puede percibir que lo está n castigando por la discapacidad o que el distrito escolar está respondiendo en forma inadecuada o poco eficaz a los problemas de conducta que surgen de la misma. Los estudiantes con necesidades especiales tambié n pueden ser victimizados o imitar la conducta inapropiada de otros niñ os. Durante el añ o escolar 2010-2011, má s de 48.000 estudiantes fueron suspendidos fuera de la escuela, 200 fueron expulsados en forma permanente y 100 fueron enviados a otros ambientes educativos. Las leyes federales y estatales ofrecen salvaguardias procesales y sustantivas importantes para garantizar que los niñ os con necesidades especiales no sean castigados por sus discapacidades y que se responda adecuadamente a las conductas inapropiadas.

¿Qué estudiantes tienen derecho a estas protecciones? La Ley de Educació n para Personas con Discapacidades (Individuals with Disabilities Education Act, IDEA) concede a los estudiantes con necesidades especiales derechos importantes en lo relacionado con la disciplina. Los que tienen planes educativos individualizados (IEP, por sus siglas en inglé s) y planes 504 está n inequí vocamente amparados por las protecciones de la Ley IDEA. Ademá s, los alumnos que no reú nen los requisitos para recibir educació n especial está n cubiertos ″si el distrito escolar tení a conocimiento de que el niñ o tení a una discapacidad″ antes de la conducta que dio lugar a la acció n disciplinaria, 34 CFR §300.534. Para que se le concedan las protecciones de la ley IDEA a un estudiante antes de la conducta problemá tica, se deben cumplir las siguientes condiciones:

  • uno de los padres debe haber comunicado por escrito al personal escolar su inquietud de que el niñ o necesita educació n especial y los servicios relacionados,

  • se ha solicitado una evaluació n de las posibles necesidades especiales del estudiante pero é sta no se ha completado, o

  • el personal escolar debe haber expresado preocupaciones especí ficas al personal de supervisió n con respecto a un patró n de comportamiento del niñ o.

A pesar de lo anterior, el estudiante no estará cubierto si el padre se ha negado a que su hija o hijo sea evaluado, si ha rechazado servicios para su niñ o o si se ha determinado que no cumple las condiciones para un plan educativo individualizado o un plan 504.

Si el alumno no reú ne los requisitos para estas protecciones en materia disciplinaria, se lo debe disciplinar como a cualquier otro estudiante. Sin embargo, esto no le da al distrito escolar facultades ilimitadas. Todos los distritos escolares de Massachusetts deben tener un manual del estudiante y deben cumplir su có digo de disciplina y procedimientos. Ademá s, el uso de mé todos de sujeció n y el aislamiento de los alumnos está estrictamente limitado por los estatutos y reglamentos del estado.

Por ú ltimo, las leyes contra la discriminació n y de derechos civiles pueden prohibir la aplicació n selectiva de disciplina a estudiantes o grupos de estudiantes determinados.

¿A qué medidas disciplinarias se aplican las protecciones? ¿Y la regla de los diez dí as? La Ley IDEA no impide que los distritos escolares impongan ningú n tipo de medida disciplinaria a los estudiantes protegidos. Estas protecciones entran en vigor si el distrito escolar se propone, en la realidad o en efecto, cambiar la colocació n del estudiante. Aparte de medidas como colocar a un estudiante en un programa o aula diferente o modificar la esencia de su programa educativo, sacar a un alumno de su clase (por ejemplo, suspendié ndolo) por má s de diez dí as equivale a un cambio de colocació n. Este ″regla de los diez dí as″ se aplica a diferentes exclusiones que suman diez dí as en un añ o escolar dado, si se puede demostrar que las conductas son esencialmente la misma. Por lo tanto, los distritos escolares pueden disciplinar a los estudiantes con necesidades especiales en la misma medida que a los estudiantes sin discapacidades, siempre y cuando esto no constituya un cambio de colocació n.

Determinació n de manifestació n. Si el distrito escolar busca cambiar la colocació n de un estudiante, primero debe convocar a un equipo para llevar a cabo una ″determinació n de manifestació n″ para establecer si la conducta estaba relacionada o era una manifestació n de su discapacidad. El fundamento de este requisito es el principio de que el distrito no puede castigar a un estudiante por su discapacidad. El distrito escolar no puede cambiar la colocació n del estudiante si la conducta en cuestió n fue causada por la discapacidad del niñ o o tuvo una relació n directa y sustancial con la misma, o si fue una consecuencia directa de que el distrito no implementó el IEP. Estas determinaciones de manifestació n se suelen realizar en forma similar a una audiencia, con testimonios de testigos y considerando documentos diversos. Los padres son los responsables de demostrar que existe una relació n entre la conducta y la discapacidad o que no se ha implementado el IEP. Para ello, pueden presentar informes u otros documentos, así como testigos e incluso expertos.

Si se determina que la conducta es una manifestació n de la discapacidad del estudiante, el distrito escolar debe llevar a cabo una evaluació n funcional de la conducta (Functional Behavioral Assessment o ″FBA″), o, debe revisar una FBA previa y reincorporar al alumno a su colocació n actual, salvo en ″circunstancias especiales″, como se describe a continuació n. Si la conducta no fue una manifestació n de la discapacidad del estudiante, el estudiante está sujeto a las mismas medidas disciplinarias que sus compañ eros no discapacitados.

El FBA puede dar lugar a un plan de conducta que define có mo se debe responder a ciertos comportamientos. Si este plan se incorpora a un IEP, tambié n puede limitar el tipo de medidas disciplinarias que el distrito escolar puede administrar, ya que actú a como contrato vinculante entre los padres y distrito escolar. Por ejemplo, si el plan estipula que el estudiante perderá el tiempo de computadora por empujar a un compañ ero, el distrito no puede suspender al estudiante por esa conducta. De igual forma, si el IEP establece determinados procedimientos o respuestas para ciertos comportamientos, el distrito escolar debe acatarlo.

Circunstancias especiales. La preocupació n por las drogas y la violencia en las escuelas ha llevado a una excepció n a los procedimientos anteriores en ciertas ″circunstancias especiales″. En estas situaciones, el distrito escolar puede evitar los procedimientos anteriores y colocar inmediatamente a un estudiante en un ambiente educativo alternativo provisional (Interim Alternative Education Setting, ″IAES″) durante un má ximo de 45 dí as. Estas circunstancias especiales son las siguientes:

  • cuando el estudiante tiene un arma en la escuela o en un evento escolar.

  • a sabiendas posee, vende o solicita drogas ilegales en la escuela o en un evento escolar, o

  • ha causado lesiones corporales graves a otra persona en la escuela o en un evento escolar.

La intenció n es que la excepció n por circunstancias especiales sea de cará cter limitado. Los estatutos y reglamentos aplicables definen qué se considera drogas ilegales, armas y lesiones corporales graves. Por ejemplo, por lesiones corporales graves se entiende una lesió n con riesgo considerable de muerte, dolor fí sico extremo, desfiguració n prolongada y obvia, o trastorno prolongado del funcionamiento de una parte del cuerpo, un ó rgano o una facultad mental.

Los padres pueden impugnar las medidas disciplinarias del distrito escolar presentando una solicitud de audiencia a la Oficina de Apelaciones de Educació n Especial (Bureau of Special Education Appeals, ″BSEA″). La BSEA puede revisar la pertinencia de la determinació n de manifestació n, la existencia de circunstancias especiales, la conveniencia de un ambiente educativo alternativo provisional (IAES) u otros aspectos de la disciplina del niñ o con necesidades especiales.

El final de la exclusió n escolar permanente en Massachusetts. Aunque a los estudiantes con necesidades especiales no se les pueden negar todas las formas de educació n pese a su conducta, lo mismo no ha sido cierto para los estudiantes sin las protecciones procesales anteriores. Actualmente, el distrito puede excluir permanentemente de la escuela a alumnos acusados o condenados por delitos graves, y los otros distritos nuevos adonde dichos estudiantes se trasladen pueden negarles sus servicios. A partir del 1 de julio de 2014, los distritos escolares no pueden excluir en forma permanente a ningú n alumno. Aunque los distritos no está n obligados a permitir que tales estudiantes se inscriban en las clases regulares o en la escuela, deben considerar otras formas de reincorporarlos al proceso de aprendizaje y explorar remedios diferentes de la expulsió n. Los distritos deben ofrecer algunos servicios educativos y establecer protecciones procesales para dichos estudiantes. Los detalles de estos servicios y procedimientos estará n má s claros cuando se promulguen las normas y prá cticas despué s del 1 de julio de 2014. Ademá s, los distritos escolares deben recopilar datos sobre las suspensiones y exclusiones y comunicarlos al Departamento de Educació n Primaria y Secundaria (Department of Elementary and Secondary Education, DESE). é ste tiene la obligació n de investigar a las escuelas que suspenden o expulsan a un nú mero ″significativo″ de estudiantes durante má s de 10 dí as acumulativos, de hacer recomendaciones a tales escuelas y de comunicar pú blicamente los resultados.

La disciplina escolar puede tener un efecto considerable en la educació n de un joven. Para tratar adecuadamente la discapacidad de un alumno y garantizar que las medidas disciplinarias impuestas a los estudiantes con necesidades especiales sean justas, adecuadas y efectivas, es fundamental familiarizarse con la ley en este á mbito tan importante.

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Daniel T. S. Heffernan y Sherry Rajaniemi-Gregg son abogados en la firma Kotin, Crabtree & Strong donde se dedican a la educació n especial y los derechos civiles. Han representado a numerosas familias de niñ os con necesidades especiales en casos de derechos civiles, maltrato y abandono. Para obtener má s informació n sobre la educació n especial, los invitamos a visitar el sitio web y el kcslegal.com.
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1Esta es la parte uno de una serie de dos artí culos acerca de la ley y la disciplina de los estudiantes con necesidades especiales. La segunda parte ofrece sugerencias prá cticas con respecto a la disciplina escolar.